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前途光明的免疫疗法

近日来,免疫疗法因为魏则西事件被社会各界广为关注。而对于这一新兴疗法是否有效的问题,也被推上了风口浪尖。

值得注意的是,魏则西接受的细胞免疫治疗技术(DC-CIK),并没有在国内外的临床实验中取得良好疗效,也因此未被国际学术界广泛认可。本文所提及的免疫疗法技术中具有突破性进展的,主要是指免疫检查点抑制剂疗法以及通过遗传修饰免疫细胞提高其靶向性的方法。

免疫疗法, 顾名思义,是通过激发癌症患者自身的免疫系统来杀死癌细胞。实际上,这一概念由来已久。可惜的是,由于放疗技术在当年更受瞩目,免疫治疗的概念被埋没了一个多世纪。近年来,随着科研工作者找到了可以有效控制患者体内的免疫T细胞识别并攻击癌变细胞的途径,免疫疗法开始重新让医学界兴奋不已。特别是免疫检测点抑制药物 (immune checkpoint inhibitors) 的诞生,促进了免疫疗法在临床上的进一步推广。

现有的免疫疗法在治疗多种晚期,转移,以及复发的癌症方面已经开始初见成效。这意味着在癌症治疗领域,除了传统的手术、化疗和放疗以外,现在又多了一种办法。它为尝试其他方法仍不见效果的癌症患者们带来新的曙光。目前,美国食品和药物管理局(FDA)已经批准了免疫疗法在黑色素瘤,非小细胞肺癌和肾癌上的临床应用,肯定了免疫疗法的效果。世界上最权威的学术杂志之一《科学》也将免疫疗法评选为2013年度最重要的科技突破。

当然,免疫疗法也非万能。作为一个新的癌症治疗手段,免疫疗法的效果依然存在着不确定性。现有的临床试验表明,免疫疗法只在几种特定癌症中有明显效果,并且每位病人对这些药物的反应也有很大差别。导致疗效不一的原因,可能是由于目前的免疫治疗手段依赖于免疫T细胞在患者体内的工作效率,而每位病人的免疫系统水平存在差异,因此对免疫疗法的敏感性存在差异。尽管如此,随着科研工作者对免疫T细胞了解的逐渐加深,更多的临床试验的开展,以及其与个体化医疗的有效结合,免疫疗法将会在更广阔的癌症治疗领域大显身手。说到个体化医疗,就不能不提及基因组测序技术对癌症研究的深远影响。

癌症的本质是由细胞的基因突变 (mutation) 引发的。一般认为,肿瘤中的基因突变越多,越难以治疗。然而大量的基因突变却为免疫疗法敞开了大门。研究表明,免疫检查点抑制剂药物对突变量大的肿瘤特别敏感并且疗效显著。科研工作者们不禁猜想,肿瘤的基因组一定对患者的免疫疗法效果起到关键作用。在发展免疫疗法的同时,科学家们也在致力于肿瘤基因组方面的研究:通过对肿瘤基因组进行测序,找到引发癌变的基因,并针对其进行靶向治疗。这也是奥巴马总统倡导的精准医疗的核心。靶向治疗与免疫疗法的有效结合被认为会帮助患者提高对免疫疗法的敏感性。希望在不久的将来,随着科研的进步和医疗体系的完善,魏则西的悲剧希望不再发生。

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